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On appelle église l'édifice où se réunit l'Église locale (assemblée des chrétiens, en grec ekklesia). On distingue l'église cathédrale (siège de l'évêque) et paroissiale (dans les quartiers ou les villages), et autres sanctuaires, tels que les basiliques édifiées sur des lieux de pèlerinage, sans nécessairement être siège d'une paroisse. A la différence des chapelles, tous ces sanctuaires abritent le corps du Christ dans le tabernacle : ce sont donc à la fois la maison de la communauté et celle de Dieu.

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Les églises sont généralement tournées vers l'Est, vers Jérusalem, mais aussi vers le soleil levant, symbole de la résurrection. Le fait que l’abside soit tournée vers le point d’où se lève le soleil, c’est-à-dire le Christ (cf. Lc 1, 78), suggère aux fidèles la nécessité de "fixer nos yeux sur Jésus, le chef de notre foi qui la mène à la perfection" (He 12, 2), non seulement au moment de la messe ou de la prière, mais dans chaque moment de la vie.

L'architecture d'une église est fonction de son rang. Ainsi une cathédrale qui possède une circonscription plus élargie que celle d'une simple église est-elle souvent plus grande est surtout plus haute. La hauteur étant remplit de sens. La hauteur symbolise la volonté de se rapprocher de Dieu, de toucher le ciel.

La réalité sacramentelle de l’Eglise a des retombées pratiques sur le plan du signe aussi en ce qui concerne les édifices de culte. La forme externe, la disposition interne des espaces, les décorations, tout doit être en mesure d’exprimer le sens théologique et sacré de la domus ecclesiae.

Même l'extérieur de l’édifice chrétien est un signe de la communauté des croyants en Christ et un témoignage du Règne de Dieu au milieu des hommes. L’édifice sacré doit être aussi "la ville placée sur une montagne" qui ne peut rester cachée (cf. Mt 5, 14).

Au cours des siècles, les églises, bien intégrées dans le tissu urbain, ont eu un aspect parfois monumental - cathédrales gothiques, églises baroques - parfois plus modeste, mais elles ont toujours été bien reconnaissables. Brièvement, un concept mal compris de pauvreté ou de dissimulation, a incité à construire des églises assimilables aux bâtiments civils les plus banals ou complètement privés de visibilité. Aujourd'hui, on construit des églises distinctes des habitations communes par leur décorations ou leur dignité, même sans faste. Elles doivent bien être reconnaissables comme édifices catholiques, de manière à fournir une annonce joyeuse de l’évangile, surtout dans des contextes urbains caractérisés par la pluralité religieuse. Le clocher ou campanile qui fait office de signe et est en même temps visible et sonore, sert aussi traditionnellement à cela.

L’église présente habituellement des zones "liminales" qui articulent le passage de l’extérieur à l’intérieur : parvis, façade, portail et atrium. Ils répondent à l’exigence du fidèle d’avoir un espace qui signe un contraste avec le quotidien avant d’entrer dans le lieu saint, correspondant au repos du dimanche, mais qui rythme le temps de la semaine. Ces éléments architectoniques relient l’extérieur avec l’intérieur de l’église, où on célèbre la Messe "sommet et source" de la vie de chaque jour. Alors que pour le croyant ils signifient l’unité entre la foi et la vie quotidienne, pour les personnes non croyantes ou encore en recherche ils devraient être perçus comme une invitation amicale. Ce n’est un hasard si les églises donnent souvent sur les rues et sur les places principales des villes.

L'iconographie et le décor de la façade, du portail et de la porte devraient évoquer l'initiation chrétienne (baptême et confirmation). D’autres éléments externes peuvent aussi délivrer des messages spirituels forts, comme l’élévation d’un sanctuaire au-dessus d’un escalier élevé, qui peut suggérer un parcours ascétique ou un chemin pénitentiel.

Architecture religieuse
Église : Abside | Transept | Chœur | Nef | Croisée | Narthex | Chapelle absidiale | Déambulatoire | Travée | Bas-côtés | Crypte | Clocher | Chevet | Flèche | Tympan (architecture)‎

Bâtiments et monuments : Église | Collégiale | Baptistère | Cloître | Abbaye | Chapelle | Cathédrale | Campanile | Calvaire

Éléments de décoration : Vitrail | Rosace | Gargouille | Tympan | Jubé
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