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Alexandre III (Rolando Bandinelli ou Paparoni, né à Sienne, mort à Cività Castellana), est le 170e Pape de l'Eglise catholique (règne : 7 septembre 1159 - 30 août 1181).

Chanoine régulier de Saint-Jean-de-Latran, le cardinal Bandinelli avait, lors de la diète de Besançon, confondu le chancelier de Frédéric Barberousse ; l'empereur lui en tint rancune et, dès son élection au siège de Pierre, fit élire un antipape (Victor IV), qui sera suivi par deux autres, après chaque décès (Pascal III et Calixte III). Alexandre III excommunia Frédéric Barberousse et se réfugia en France, où Louis VII le reçut avec les plus grands honneurs.

En exil, Alexandre III resta activement occupé aux affaires de l'Eglise. Il rentra à Rome en 1165, les partisans de l'antipape Victor IV l'ayant assez vite abandonné. Cependant, Barberousse s'empara de Rome et de la basilique Saint-Pierre dès 1166. Alexandre III dut s'enfuir en toute hâte, sous un déguisement, pour se réfugier à Gaète puis à Bénévent. Les choses tournèrent mal pour Barberousse : son armée fut décimée par la malaria, il dut rentrer en Allemagne et Alexandre III obtint un soulèvement des Lombards et de toute l'Italie contre l'empereur excommunié.

Le 24 juillet 1176, dans la basilique Saint-Marc de Venise, Frédéric demanda pardon en s'agenouillant devant le Pape - conclusion de pourparlers qui commencèrent par une demande de paix de la part de l'empereur. Barberousse restera désormais fidèle et Alexandre III, débarrassé des antipapes (il y en eut pourtant un quatrième, l'antipape Innocent III) et des luttes politiques, put se consacrer entièrement à l'administration de l'Eglise.

Alexandre III canonisa saint Thomas Beckett et saint Bernard de Clairvaux.

En 1179, Alexandre III convoqua le IIIe concile du Latran qui décida notamment que l'élection du pape appartenait exclusivement aux cardinaux, à la majorité des deux tiers (disposition en vigueur jusqu'à nos jours). Alexandre III était un savant canoniste.


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