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L'ascèse (du grec askesis, "exercice") est une discipline qu'une personne impose à son corps et à son esprit pour se libérer de ses défauts et pour progresser vers la perfection.

Les pratiques ascétiques peuvent avoir une motivation pénitentielle : on parle alors de mortification ou de pénitence (par le jeûne, par exemple). Ce n'est alors pas tant la personne humaine comme telle qui doit être "perfectionnée" que sa relation à Dieu et au prochain. Le corps participe ainsi à l'œuvre du salut.

Tous les chrétiens sont appelés à un certain ascétisme, spécialement durant les périodes du Carême ou de l'Avent. Les religieux le sont davantage, par leurs vœux de pauvreté, d'obéissance et de chasteté.

Il existe des formes d'ascèse non religieuse, comme par exemple le "culte du corps" (beauté, force, etc.).

L'ascèse qui consiste, à l'opposé, à nier le corps et à lui infliger des privations ou des épreuves qui nuisent à sa santé ou à son intégrité, ne répond pas au respect que le christianisme a pour le corps humain : à la différence de philosophies ou de religions qui font du corps une "prison de l'âme", le christianisme voit dans le corps le "temple de l'Esprit Saint" et professe l'Incarnation du Verbe et la résurrection de la chair. Il ne s'agit pas de se libérer du corps, mais du péché.

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