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Le chrétien est le disciple du Christ, qu'il reconnaît comme le Messie, le Sauveur, le Verbe incarné, et qui a été baptisé "Au nom du Père, du Fils et du Saint-Esprit" ou demande à l'être (catéchumène).

D'après les Actes des Apôtres, c'est à Antioche que les membres de l'Église ont été pour la première fois été appelés "chrétiens" (en grec christianos, c'est-à-dire partisan ou disciple du Messie, de l'Oint).

Au IVe s., l'évêque Pacien de Barcelone a utilisé la formule célèbre : "Christianus mihi nomen est, catholicus vero cognomen" (Chrétien est mon nom de famille, catholique [universel] est mon prénom), en revendiquant face à ceux qui se sont séparés de la grande Église le privilège de s'appeler "catholique".

L'appellation "chrétien" concerne de facto plus de personnes que celle de "catholique", puisqu'il y a des chrétiens séparés de la communion avec le siège de Pierre. On peut appeler "chrétiens" tous ceux qui reconnaissent la divinité du Christ mais le terme est abusivement utilisé par des groupes qui s'éloignent de ce dogme central, comme les Témoins de Jéhovah ou les Mormons de l'Utah, groupes historiquement issus du christianisme protestant et se référant même au Nouveau Testament.

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