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Innocent III (Giovanni Lotario, comte de Segni) est le 176e Pape de l'Eglise catholique (règne : 8 janvier 1198 - 16 juillet 1216).

Né à Gavignano près de Rome vers 1160, il devint pape autour de l'âge de 38 ans ; il mourut à Pérouse après 18 ans et demi de règne, env. à l'âge de 56 ans. Il fut élu le jour même de la mort de son prédécesseur Célestin III.

Homme d'autorité, intelligent et mystique, Innocent III est l'un des plus grands papes de l'histoire. Son règne III marque l'apogée de la papauté médiévale : jamais les pouvoirs du pape et du Saint-Siège ne furent aussi grands que durant son pontificat. On l'a surnommé le "pape théologien".

S'inspirant de l'exemple de Grégoire VII, il voulut faire du pape le chef politique suprême de la chrétienté. Il fut le premier pape à s'intituler vicarius Dei, "vicaire de Dieu".

Il tint tête aux souverains temporels. Il excommunia en 1209 le roi d'Angleterre Jean-sans-Terre. Il excommunia en 1210 l'empereur Othon de Brunswick (qu'il avait couronné en 1209) et le remplaça par Frédéric II en 1215. Il jeta l'interdit sur le Royaume de France, après le troisième mariage du roi Philippe-Auguste et le pressa de mettre bas les armes et de s'entendre avec le roi d'Angleterre.

Innocent III inspira la Quatrième Croisade.

Il lutta contre les hérésies des Vaudois (secte fondée par Pierre Valdo, refusant l'autorité du pape) et des Albigeois (cathares).

Ce pape soutint et encouragea la création des ordres mendiants : les frères prêcheurs de saint Dominique et les frères mineurs de saint François d'Assise.

Innocent III a produit une très importante œuvre de législateur, qui fut confirmée par le IVe concile du Latran.

Innocent III est enterré dans la basilique Saint-Jean-de-Latran.


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