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Le système métrique a été inventé afin d'unifier (de n'avoir qu'une unité de mesure) tous les systèmes de mesure qui existaient avant le dix-huitième siècle. En effet, chaque région du monde disposait de ses unités de mesure propres. Une unité était comprise d'une région mais pas d'une autre, ce qui compliquait la vie des marchands. Elle a été mise en place par la France, pendant la Révolution, puis adoptée par de nombreux pays dans le monde. D'où le terme Système International d'unités (ou SI).

L'unité de base est le mètre, longueur assez arbitraire (due à un calcul en rapport avec la circonférence de la Terre) et symbolisée par le mètre étalon, une règle dans un alliage (mélange de métaux) qui ne change pas de taille, malgré la chaleur (en principe, le métal s'agrandit lorsqu'il fait chaud, on appelle cela la dilatation).

Pour de plus grandes distances, on utilise des multiples du mètre. Ainsi, le kilomètre vaut mille mètres. De même, les distances plus courtes seront mesurées par des fractions du mètre. Le centimètre est un centième du mètre. Cent centimètres valent un mètre.

On a étendu ce modèle aux masses et aux capacités (un litre d'eau fait un kilogramme, mille litres font un mètre cube), etc.

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