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Un missionnaire est une personne envoyée par son Église, ou les autorités de celle-ci, pour annoncer l'Évangile à des gens, un groupe, ou un pays, où celui-ci est inconnu ou méconnu. Ce que, par raccourci, on appelle alors la Mission, est selon les Actes des Apôtres la raison d'être de l'Église. C'est pour cette mission que le Saint-Esprit lui est donné.

Les premiers missionnaires ont été les Apôtres (le terme a la même signification d'"envoyé", en grec). Pendant la vie publique du Christ, ils ont été envoyés deux par deux proclamer la Bonne nouvelle. Ensuite, l'un des plus grands missionnaires fut saint Paul de Tarse, Apôtre des gentils.

Un missionnaire peut être seul, ou l'agent d'une société missionnaire ou d'un ordre religieux. Sa mission peut consister en divers moyens, pas forcément religieux : un témoignage de vie est souvent mieux reçu qu'un enseignement prosélyte.

L'indépendance des anciennes missions (établissements missionnaires outre-mer) devenues des Églises à part entière donne à la Mission de l'Église dans leurs pays une nouvelle tournure. Les Églises des anciennes métropoles aident ainsi leurs Églises sœurs à assurer elles-mêmes cette tâche chez elles, et réciproquement. Un des enjeux de ce début de XXIe siècle en Europe occidentale est la présence d'une forte population immigrée : c'est un des secteurs où apparaissent de nouveaux types de missionnaires, et de collaboration inter-ecclésiale pour annoncer l'Évangile.


Enseignement de Benoît XVI Modifier

"Être missionnaire signifie aimer Dieu de tout son être jusqu’à donner, si nécessaire, sa vie pour lui. Que de prêtres, de religieux, de religieuses et de laïcs, même de notre temps, lui ont rendu le témoignage d’amour suprême par le martyre ! Être missionnaires, c’est se pencher, comme le bon Samaritain, sur les nécessités de tous, surtout des plus pauvres et des plus nécessiteux, parce que celui qui aime avec le cœur du Christ ne cherche pas son propre intérêt, mais uniquement la gloire du Père et le bien du prochain. Ici, réside le secret de la fécondité apostolique de l’action missionnaire, qui franchit les frontières et les cultures, atteint les peuples et se répand jusqu’aux extrémités de la terre."

(Message du pape Benoît XVI, publié le 4 juin 2006 en vue de la Journée mondiale des Missions, le 22 octobre 2006).

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