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Le Saint-Siège est le pouvoir souverain du Pape en tant que Successeur de Pierre, Prince des Apôtres, sur le siège épiscopal de Rome et, par là même, Vicaire du Christ, Souverain pontife de l'Église universelle.

Ce Siège est celui de l'évêque en tant que pasteur et docteur, autrement dit le magistère universel du Pape, qui bénéficie du charisme d'infaillibilité dans les cas solennels. Ce Saint-Siège est représenté de manière solennelle par la sculpture de bronze, par le Bernin, qui exalte la relique de la "chaire de Pierre" dans l'abside de la basilique Saint-Pierre de Rome.

C'est pour préserver la liberté du pape qu'un support temporel, souverain, à son autorité s'est révélé nécessaire - aujourd'hui, le Vatican.

Au plan juridique, le Saint-Siège est un « sujet de droit international ». Le Saint-Siège « existe et opère au sein de la communauté internationale comme la personnification juridique de l'Église » (Mgr Cardinale). C'est avec lui, et non avec l'État de la Cité du Vatican que les États entretiennent des liens diplomatiques. Ainsi, les ambassadeurs étrangers sont accrédités « près le Saint-Siège » et non auprès du Vatican.

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