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Un saint patron est un "parrain dans le ciel" : parrain et patron sont dérivés du même mot latin, patronus, qui désigne le riche et puissant protecteur d'une "clientèle" de faibles (économiquement, surtout) qui lui sont dévoués. Le saint patron est un intercesseur privilégié auprès de Dieu.

Chaque personne et même certaines sociétés (église universelle ou locale, nation) ont un ange gardien, désigné comme tel par Dieu. En outre, l'Eglise peut mettre sous la protection de la Vierge ou d'un saint une paroisse, un diocèse, une nation ou encore d'autres groupes, notamment professionnels. Une société ou une personne peuvent avoir plusieurs saints patrons : ainsi, l'Europe en a six (saints Benoît, Cyrille et Méthode, Brigitte de Suède, Catherine de Sienne et Edith Stein). Un même saint peut être le patron non seulement de plusieurs personnes mais aussi de plusieurs sociétés (corps de métiers) à la fois.

Dans certains cas, le patronage n'est pas formellement décrété mais est traditionnel (p.ex. saint Laurent pour les rôtisseurs). Parfois, la religiosité populaire se mêle d'une certaine naïveté (jeux sur l'étymologie : ainsi, saint Expédit serait à invoquer pour les affaires pressantes) voire de superstition.

Le saint patron des personnes est d'abord celui dont on porte le nom, reçu au baptême. Dans certains cas, le nom ou un des noms est choisi par les parents en fonction du jour de la naissance : pour nommer l'enfant né ici-bas, on choisit dans le martyrologe (liste des saints) le nom d'un de ceux qui sont "nés au ciel" le même jour.

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